Máu được phân chia thành các nhóm A, B, AB và O dựa vào các kháng nguyên trên bề mặt hồng cầu và kháng thể trong huyết thanh. Người có máu A có thể nhận máu A hoặc máu O; Người có máu B có thể nhận máu B hoặc máu O; Người có máu AB có thể nhận bất cứ loại máu nào trong khi người máu O chỉ có thể nhận máu O mà thôi.

Một yếu tố cũng cần xem xét đến khi truyền máu là yếu tố Rhesus. Máu có kháng nguyên này được gọi là Rh+, không có kháng nguyên này gọi là Rh- (tại Việt Nam người mang máu có yếu tố Rh- chiếm khoảng 0,04%). Khi người có máu Rh- nhận máu Rh+ (mặc dầu cùng nhóm máu) thì trong cơ thể họ sẽ sinh ra kháng thể kháng Rhesus làm hồng cầu Rh+ sẽ bị tiêu hủy

Mỗi lần sinh con, thai phụ đều nên kiểm tra nhóm máu của mình

Đây chính là điều mà các sản phụ có yếu tố Rh - cần lưu ý. Một người mẹ mang thai có Rh - và người bố có Rh+ thì bé sinh ra có thể Rh+; Trong suốt thai kỳ không có tai biến nào xảy ra vì nhau thai hoạt động như một màng chắn ngăn cách hệ tuần hoàn của hai mẹ con.

Khi sinh con, nhau thai bong ra và một số hồng cầu của bé thâm nhập vào người mẹ tạo ra kháng thể kháng Rhesus.

Lần mang thai thứ hai, nếu máu của bé cũng là Rh+ thì kháng thể kháng Rhesus trong người mẹ sẽ xuyên qua nhau thai vào máu của bé làm tiêu hủy dần hồng cầu của bé gây ra chứng thiếu máu huyết tán kèm theo chứng vàng da rất nặng, vàng da tăng bilirubin, ảnh hưởng đến não. Người mẹ có thể chết, thai chết lưu. Để ngăn ngừa tai biến này, người ta có thể phải thay máu cho trẻ ngay sau khi sinh.

Biện pháp phòng ngừa để tránh thay máu là tiêm huyết thanh kháng Rhesus cho người mẹ ngay sau khi sinh con lần đầu.

Huyết thanh này sẽ trung hoà và hủy các hồng cầu Rh+ của bé chuyển sang mẹ, nhờ vậy bạch cầu trong cơ thể mẹ sẽ không có đủ thời gian để tạo ra kháng thể kháng Rhesus gây ra tai biến cho trẻ sinh lần kế tiếp.